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明日花更紅 利物浦

「四冠夢」以兩冠兩亞終結,利物浦不必停頓,只管前行,因為他們已經找到「長紅之道」。

四冠夢碎

在英格蘭聯賽盃和足總盃決賽均以0:0賽和車路士、均通過互射12碼勝出後,利物浦將兩座冠軍收入囊中,在最後時刻向英格蘭球壇前所未有的「冠軍大四喜」發起衝擊。

儘管在英超和歐聯上接連成為亞軍,利物浦依然以昂揚心態慶祝了足總盃和聯賽盃兩座冠軍。5月29日的冠軍巡遊,大批利物浦球迷湧上街頭,為慶典營造了美妙氛圍。

英超聯賽最後一輪踢到69分鐘,利物浦1:1賽和狼隊,另一個場地上曼城以0:2落後於紅軍傳奇隊長謝拉特執教的阿士東維拉,按照當時局勢,如果曼城延續敗局,紅軍只要攻入一球贏得比賽,就可以完成英超史上第一次煞科逆轉奪冠的神蹟。只可惜,這夢想只存在了不到一刻鐘,曼城5分鐘入3球完成逆轉,利物浦此後以3:1取勝,也無法逃脫再次以1分劣勢無緣英超冠軍的命運。歐聯決賽上,對2017-18年球季決賽以1:3落敗的對手皇馬,利物浦佔據過場面優勢,射門24次對4次大幅領先,逼出高圖爾斯9次撲救,卻依然無法破門,被雲尼斯奧斯一擊制勝,0:1再次落敗。儘管四冠之夢只以兩冠兩亞結束,利物浦今季的成功仍不容否認,而且紅軍注定將繼續向更多冠軍發起挑戰,因為他們正走在正確的道路上。

換血傑作

2018年基輔奧林匹克體育場的爭奪,以施丹率領皇馬完成歐聯三連霸告終,賓斯馬的機敏和巴利的霸道,暴露了利物浦門將位置的「天坑」,紅軍整體抗擊打能力和大賽心理也顯出不足。對此,在此後4年裏,高普領銜的教練團以及體育總監愛華士為首的「制服組」,始終在增強球隊綜合實力上竭盡所能。

那屆歐聯決賽失利後的夏天,利物浦就以艾利臣取代卡里奧斯,杜絕「1號」後患,以法賓奴取代占士米拿,增強中場厚度。兩筆重磅引援效果均是立竿見影,2018-19年球季利物浦就再入歐聯決賽,在英超內戰中以2:0擊敗熱刺得償所願。那一套更新版主力班底,此後奪得2019-20年球季的英超、世冠盃和歐洲超級盃獎盃,成就利物浦中興,絕大部份也延續到今屆決賽。

從2019年夏天到如今,利物浦也沒有停止更新換代,積極補充或適合球隊風格、或能帶來「X因素」的新援,送走邊緣球員時還能以合理價格換取引援資金,近乎實現轉會運作的自給自足。由此帶來的球隊良性競爭,保持了戰鬥力,甚至會將原核心隊員擠到邊緣。

5月28日歐聯決賽中路爾斯戴亞斯遭遇卡華積、華維迪等人聯防,不及此前搶鏡。但哥倫比亞翼鋒已經用半季的精彩發揮,證明了自己是一筆不可多得的好引援。

低價買入的南野拓實和森美卡斯,扮演了合格的後備角色;重點引入的中場名將堤亞高艾簡達拿,經過一番適應成為球隊的新引擎;着力培養的中堅新銳干拿迪,已在歐聯舞台上立足,有過連續3場入球的表現;競爭最激烈的鋒線上,2020年夏天引入的祖達成為了沙拿-法明奴-文尼三叉戟的破局者,葡萄牙人最終取代了法明奴的正選位置,上季攻入13球,今季又達到21球的總產量新高,而今年2月引入的路爾斯戴亞斯更是無縫對接般融入,又擠壓了祖達的生存空間,哥倫比亞人加盟半季便貢獻6入球5助攻,個人突破製造的威脅更是無法以數據量化。

今夏利物浦將繼續迎來送往,5月下旬便以500萬英鎊簽入19歲葡萄牙進攻小將法比奧卡華奴,今季是富咸升超功臣、英球壇最值得期待的新秀之一,有望和前隊友哈維艾利洛一同成為高普的進攻新選擇。自帶「福將」屬性的奧歷治今夏確定自由身離隊固然是遺憾,但利物浦有足夠的板凳深度應對,甚至告別即將進入合約年的文尼或沙拿,利物浦也有不必擔驚受怕的霸氣。

幾乎每一筆重點引援都沒有失手,如此高效在豪門陣營之中實屬罕見。這當然要歸結於執教與引援部門的完美配合。愛華士作為建隊設計師,既以大數據分析在全球披沙揀金,又會考察重點獵物的個人品性等質素,以作全方位的「背景調查」,因此引援堪稱開通天眼。代表作出現在2017年夏天,在球隊的右翼鋒引援上,高普青睞當時效力利華古遜的白蘭特,而愛華士說服他接受了羅馬的沙拿,後來發生的一切,不必贅述。

氣質傳承

愛華士主導引援,但利物浦近年買人無論花費多少,從未購置「超巨」,而高普要做的,便是將他們從璞玉、半成品、準巨星錘煉升級為頂流球星。沙拿、文尼、雲迪積克等人都在他帳下躋身球壇精英行列,阿諾特這樣的青訓小將、安德魯羅拔臣這樣出身寒微的平民球員也能被鍛造成高手。

近年也不例外,祖達加盟之前,利物浦考察他長達4年,確信他從戰術能力到性格特點都契合高普版利物浦的需求之後,才正式出手,而在高普執教下,祖達已告別狼隊時發揮的起起伏伏,蛻變為輸出穩定、值得信賴的一線球星。路爾斯戴亞斯更是帶着去年美洲盃的金靴榮譽、今季上半季在波圖的生涯新高數據(上陣28場16入球),立刻融入晏菲路,他那南美球員典型的個人突擊特質,對球隊也是一種補益。

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5月28日歐聯決賽惜敗之後,雲迪積克鐵漢落淚,高普送上擁抱安慰。

高普的調教為部下帶來的水準提升顯而易見,今季他力壓哥迪奧拿等人,取得英超官方和教練協會頒發的雙料最佳主帥獎項(繼2020年後再次「梅開二度」),獲得英格蘭球壇的又一次褒獎。而球員面對激烈競爭建立出來的王者氣質,由原本的冠軍班底傳遞給新人,整支球隊展現出令人嘆服的無畏氣場。

在與曼城延續數年的「紅藍爭霸」之中,高普與哥迪奧拿互相鞭策,以球隊交鋒、主帥對決建立了英超風靡全球的又一塊招牌。今季兩隊在聯賽爭冠中又一次鬥到最後,結果和2018-19年球季98分曼城力壓97分利物浦一樣,這次藍月以93分對92分的微弱優勢再勝紅軍,但高普的球隊一路上從未放棄,在2022上半年交出聯賽16勝3和的狂暴不敗,讓哥帥的球隊從對冠軍手拿把攥,到最後一輪最後時刻逼近懸崖邊緣。2018-19年至2021-22年球季的合計152輪聯賽,曼城取得358分,利物浦獲得357分,又是1分之差!

在殘酷的紅藍追逐之中,利物浦全隊上下都不放鬆,既能在順風順水時大勝,也能在苦戰中熬出1:0,更能在落後時搶回20分(為今季英超最多),與曼城的聯賽兩回合都是2:2,全季聯賽94:26的得失球與曼城的99:26難分高下。在這種抗衡之間,紅軍練就非凡心態,無論順境逆境都是八風不動,這一點在今季兩項國內盃賽決賽鏖戰到互射12碼後都得到驗證:聯賽盃「利物浦是第11輪由後備門將基利靴延續全員命中的紀錄,然後等來阿列沙巴拿加一擊衝天;足總盃互射12碼,利物浦是等到第7輪由艾利臣撲出蒙特射門,然後後備左後衛森美卡斯精準命中。這等強大心理質素,已從主力延伸到後備,從老臣傳達給新援。

歐聯賽事上,利物浦的晉級沒有決賽對手皇馬那樣盪氣迴腸,更多展現的是收放自如:16強對國際米蘭、8強對賓菲加都是首回合作客取得兩球優勢,次回合回主場輪換或留力應對;4強對維拉利爾紅軍則是首戰主場2:0領先,次戰作客被「黃色潛水艇」半場追和,但下半場利物浦發力,便令艾美利的球隊無法阻擋,12分鐘完成3:2逆轉。只可惜利物浦決賽碰上了歐聯底蘊、比賽心理已臻化境的安察洛堤和皇馬,又受困於四線鏖戰導致的體能滑坡,再次成為皇馬加冕的背景板。

但只要高普繼續執教,球隊的風格與氣質就能得到延續,何況他本就有在倒下的地方再次站起的韌勁 —— 2017-18年球季歐聯決賽失利,翌年就捧回冠軍;2018-19年球季英超爭冠以1分惜敗,翌年又捧回冠軍!4月底高普續約到2026年,而他目前已是英超現役在任最久的主帥(第2名是哥迪奧拿),合約期滿時將執教紅軍超過10年!高普帳下現有班底年齡結構合理,戰鬥力已能維持多年,而在主動換血之中,球隊還總能讓新援繼續提高,球會從上到下都在做專業而正確的決斷。如此良性循環,結果便是一個:長期繁榮。

今年夏天愛華士將離隊,但他的長期副手、助理體育總監禾特已經確定接班上位,這位接班人接受了愛華士的長期耳濡目染,據信已有相當功力,有很大機率傳承愛華士的風格!

論劍歐陸

在利物浦如日中天之際,整個歐洲球壇最精英序列並無太多能夠與其相提並論者。英超層面,紅藍爭霸的走勢有望延續數年。曼城在教練團與「制服組」的配合上也是球壇典範,現有陣容各條戰線造價高昂,但引援普遍價有所值,而今夏到來的夏蘭特,有望進一步完善陣容拼圖。BIG6其他球隊相比則是黯然失色,車路士在球會被迫易主後,未來存在巨大的不確定性;陷於「後費格遜時代」長期低迷之中的曼聯,需要仰仗新帥坦夏格完成難度極大的撥亂反正工作;北倫敦雙雄限於財力,缺乏短期內從歐聯席位挑戰者變身冠軍挑戰者的實力。

沙拿是愛華士引援的得意之作,今夏確定加盟的小將法比奧卡華奴,也能成為驚喜嗎?

在歐洲層面,皇馬的戰略規劃在佩雷斯領導下同樣精彩,球隊在今季完成完美過渡,由安察洛堤挖掘出早早佈局的雲尼斯奧斯、洛迪高等小將的潛能,令其與賓斯馬、莫迪歷等老臣完美聯動,球隊重奪西甲冠軍,並在歐聯奇蹟般笑到最後。但是今夏皇馬遭受麥巴比與巴黎聖日耳門續約的重創,鋒線補強計劃被徹底打亂,需要重新轉向。

相比之下,反面例子就是巴黎、巴塞、拜仁等球隊了:巴黎豪擲球壇最高薪(外加其他巨額獎金)終於如願續約麥巴比,甚至有消息稱PSG給予麥巴比超出球員身份的球會事務發言權,這無疑將為球隊埋下巨大隱患,何況球隊本來就在陣型平衡度、前場球星相容性、主帥與高層配合度等問題上找不到答案,麥巴比續約的未來3年,不一定足夠讓他們實現歐聯冠軍零的突破;巴塞還陷入了巨大的財務黑洞之中,在又一個四大皆空的球季(近3季只有1座國王盃)後,暫時看不到復蘇的希望;拜仁則是在體育董事沙利咸美錫奇極具爭議的運作之中,面臨着失去利雲度夫斯基的困局。至於意甲群雄,無論經營好壞,歐聯首要目標目前都是小組出線。

沙拿當選職業球員工會(PFA)球迷票選英超年度最佳球員,利物浦體育總監愛華士(左圖中)和助理禾特(左圖右)陪同出席頒獎禮。

在如此大環境下,即使利物浦今季兩亞遺恨、近五年三入歐聯決賽只捧回一盃,未來仍可以十足信心重新向各路冠軍尤其是歐聯發起挑戰。告別挫折,紅軍走的這條路,依然是康莊大道。 

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